Back to Top

Impact of In-group Favoritism on Trade Preferences

Using  a  population-based  survey  experiment,  this  study  evaluates  the  role of  in-group  favoritism  in  influencing  American  attitudes  toward  international  trade.  By systematically  altering  which  countries  gain  or  lose  from  a  given  trade  policy (Americans  and/or  people  in  trading  partner  countries),  we  vary  the  role  that  in-group favoritism  should  play  in  influencing  preferences.

Our  results  provide  evidence  of  two  distinct  forms  of  in-group  favoritism.  The  first,  and  least  surprising,  is  that  Americans  value  the  well-being  of  other  Americans  more than  that  of  people  outside  their  own  country.  Rather  than  maximize  total  gains, Americans  choose  policies  that  maximize  in-group  well-being.  This  tendency  is  exacerbated  by  a  sense  of  national  superiority;  Americans  favor  their  national  in-group  to  a greater  extent  if  they  perceive  Americans  to  be  more  deserving.

Second,  high  levels  of  perceived  intergroup  competition  lead  some  Americans  to prefer  trade  policies  that  benefit  the  in-group  and  hurt  the  out-group  over  policies  that help  both  their  own  country  and  the  trading  partner  country.  For  a  policy  to  elicit support,  it  is  important  not  only  that  the  US  benefits,  but  also  that  the  trading  partner country  loses  so  that  the  US  achieves  a  greater  relative  advantage.  We  discuss  the  implications  of  these  findings  for  understanding  bipartisan  public  opposition  to  trade.